Exam - Background Image
Back To Success Stories >

Aspire’s Career Academy

Aspire’s  mission  is  to  support  the  successes  of  children  and  adults  with  developmental disabilities,  strengthen  their  families  and  build  embracing  communities.  In 1960,  ten  families founded  Aspire  because  they  believed  that  their  children,  all  with  a  developmental  disability, deserved  to  live,  learn  and  grow  in  the  community.  Since  that  time,  Aspire  has  grown  into  a forward-thinking  nonprofit  that  serves  more  than  1,000  children  and  adults  and  their  families each  year  in  the  Chicagoland  area.  We  provide  services  at  21  Aspire  facilities,  including 17 community  homes,  and  hundreds  of  community-based  locations  including  schools,  community centers,  cultural  institutions,  and  family  residences.

Aspire  offers  unique  enterprises  with  a  common  thread  of  building  independence  with  the integral  support  of  family  members.  Aspire  Kids  is  a  leading  provider  of  pediatric  therapy,

school  and  community  inclusion  services  for  children  with  disabilities  and  their  families.  Aspire Living  provides  housing  options  that  assist  adults  with  disabilities  to  live  as  independently  as possible  in  the  community  and  Life  Enrichment  services  that  further  promote  interaction  with their  communities.  Aspire  Careers  helps  adults  with  disabilities  experience  the  independence and  pride  that  accompanies  workplace  inclusion  and  gainful  employment.  Aspire CoffeeWorks  is  an  innovative  social  enterprise  that  provides  jobs  for  people  with  disabilities  in an  inclusive  workplace  while  generating  revenue  to  support  Aspire’s  programs.



Who Did the Grant Help?

Our  Career  Academy  primarily  targets  young  adults  graduating  from  high  school  and  university programs.  The  program  is  expected  to  serve  85-90  people  per  year,  assisting  a  total  of  180 people  and  placing  113  into  competitive  employment  during  its  first  five  years  of  operation.

The  initial  program  population  is  comprised  of  88  participants  who  have  transitioned  from Aspire’s  former  sheltered  workshop  program,  where  they  participated  for  many  years.  This population  includes  individuals  ages  22  to  64  years  old,  who  are  45%  female,  55%  male,  59% Caucasian,  34%  Black,  and  7%  Hispanic.  The  average  age  of  the  participant  group  is  50 years.  Going  forward,  the  average  age  is  expected  to  decline  as  participants  are  recruited  from high  schools  and  universities.  Aspires  Career  Academy  is  expected  to  primarily  serve  people ages  22  to  45  with  disabilities  such  as  autism,  Down  syndrome,  cerebral  palsy,  and  other intellectual  or  cognitive  disorders.

What Problem Did the Grant Solve?

Using  hands-on  training  and  specialized  curriculums,  the  Career  Academy  prepares individuals  with  disabilities  for  career  paths  in  a  variety  of  industries.  From  March  2017  to  July 2017,  Aspire  transformed  its  sheltered  workshop  into  a  training  facility  with three  new  learning  labs  that  prepare  adults  with  developmental  disabilities  for  jobs  in  the
Office/IT,  Food  Service/Food  Prep,  and  Healthcare/Hospitality  industries.  Learning  labs
focusing  on  social  skill  development  and  personal  fitness  were  also  incorporated  into  the design.  Lastly,  the  two  learning  labs  originally  built  as  our  CareerLink  program,  which  provide training  for  Retail  and  Warehouse  Distribution  jobs,  have  been  extended  to  participants
enrolled  in  the  Career  Academy.

Aspire’s  partnerships  with  corporate  leaders  from  a  variety  of  industries  ensures  successful, community-based  career  pathways  are  created  for  program  participants.  An  advisory  group comprised  of  seven  corporate  executives  is  guiding  the  development  of  our  partnerships  with local  employers.  With  their  support,  Aspire  is  actively  engaging  companies  that  can  help  us design  job  training  curriculum  and  hire  Career  Academy  graduates.

Aspire  is  forging  strong  employment  partnerships  with  Hyatt  Hotels,  Magnetrol,  Medix,  and Bank  of  America  in  addition  to  numerous  other  local  companies.  For  example,  Aspire  recently developed  our  hospitality  training  program  with  furniture  donated  by  Hyatt  and  curriculum
developed  through  job  shadowing  with  Hyatt  employees.

In  the  Chicagoland  area,  we  are  unaware  of  other  organizations  providing  simulated  workforce development  training  for  multiple  industries  under  one  roof,  similar  to  the  Career  Academy model.  Traditional  employment  services  connect  people  with  disabilities  with  an  employer  and offer  minimal  on-site  job  training,  one  at  a  time.  These  programs  are  limited  in  scope  because they  target  only  people  with  mild  disabilities  who  can  learn  skills  in  a  high-pressure environment,  typically  for  a  specific  placement.  Some  agencies  in  Illinois  provide  training
programs  that  offer  one  type  of  job  within  one  industry,  and  often  the  work  environment
remains  segregated.

The  Career  Academy  forges  a  best-practices  model  that  offers  greater  choice  among  multiple career  paths  within  various  industries.  For  example,  Hyatt  Hotels  may  hire  our  graduates  for positions  including  guest  services,  food  service,  line  cook,  line  prep,  housekeeping,  laundry attendant,  and/or  maintenance  helper.  Most  importantly,  Aspire  is  leveraging  evolving corporate  values  by  engaging  employer  partners  who  understand  the  value  of  hiring  people with  disabilities  and  promote  inclusive  workplaces  that  better  support  them.

What Was the Impact of the Grant?

Aspire’s  Career  Academy  has  the  potential  to  make  a  difference  across  Illinois  by  providing  a robust  business  model  for  workforce  development  training  that  serves  adults  with  mild  to moderate  developmental  disabilities,  so  they  can  secure  real-world  employment  positions within  the  community.  Being  the  first-of-its-kind  in  the  state,  the  new  Career  Academy  will create  a  model  that  many  other  nonprofits  can  emulate  to  better  meet  the  needs  of  families, the  corporate  labor  force,  and  the  government’s  desire  for  market-driven  solutions.

In  the  past  few  years,  many  Illinois  nonprofits  have  been  considering  how  to  evolve  their sheltered  workshop  programs  in  response  to  a  growing  demand  from  people  with  disabilities— and  their  parents—for  community-based  work.  At  the  same  time,  a  growing  number  of companies  across  the  nation,  like  Aspire’s  employer  partners,  recognize  this  population  as  a great  “untapped”  labor  resource.  These  companies  have  learned  that  many  people  with disabilities  make  excellent  employees  for  jobs  requiring  repetitive  tasks  and  positions  that  tend to  experience  a  high  turnover  rate.  Yet,  because  these  companies  aren’t  disability  experts,
they  need  a  way  to  connect  to  this  new  labor  force.

Government-funded  agencies  are  generally  poor  partners  to  the  corporate  sector  in  tapping this  new  (but  not  easily  “standardized”)  labor  resource.  Government  solutions  tend  to  be  “onesize-fits-all”  and  bureaucratic.  In  Illinois,  government-funded  services  for  integrated employment  are  even  more  wanting  because  of  the  state’s  severe  fiscal  crisis.  Pairing  this  new employable  pool  of  labor  with  the  right  companies  requires  a  more  nimble,  innovative  approach like  the  one  offered  by  Career  Academy.


During  its  first  five  years  of  operation,  Aspire  projects  that  Career  Academy  will  train  180  adults with  disabilities  for  careers. 113  of  these  participants  will  complete  the  program  and  secure community-based  jobs  paying  competitive  wages  in  the  range  of  $8.25  to  $15.00/hr.,  including some  of  whom  will  work  full-time  with  benefits.  Beginning  in  year   six  of  operation,  we  anticipate 50  participants  will  secure  community-based  jobs  annually  going  forward.

The  Career  Academy  will  benefit  its  participants  by  increasing  their  independence,  dignity,  selfworth,  and  economic  self-sufficiency  through  community  inclusion.  Improved  economic  selfsufficiency  is  particularly  important  in  Illinois  because  the  current  state  budget  crisis  could
negatively  impact  future  employment  services  for  people  with  developmental  disabilities.  The long-term  benefits  to  Career  Academy  graduates  and  their  families  will  be  life-changing  as  the graduates  become  empowered  to  enjoy  a  higher  quality  of  life  that  includes  greater  personal choices  about  employment,  living  arrangements,  social  gatherings  and  leisure  activities.

For  each  of  our  programs,  Aspire  establishes  measurable  outcome  goals  to  assess  impact  on the  lives  of  people  served.  In  addition  to  programmatic  goals,  each  participant  has  an Individualized  Service  Plan  with  personalized  goals  that  are  monitored  and  reviewed  with  the participant  and  their  family  to  ensure  progress  is  made  and  that  the  goals  are  realistic  and achievable.